Principal De Outros Revisitando o dilúvio de Johnstown

Revisitando o dilúvio de Johnstown

Johnstown, Pensilvânia, comemora o segundo desastre natural mais mortal da história dos EUA.

Quando Elias Unger olhou de sua varanda em 31 de maio de 1889, ficou surpreso com o que viu. Sua casa dava para o Lago Conemaugh, na Pensilvânia, um corpo de água artificial de 2,5 quilômetros de extensão formado por uma das maiores barragens de terra do mundo. Naquela manhã, o lago cheio de chuva estava perigosamente perto de romper o muro.

Reunindo uma equipe de trabalho, Unger trabalhou freneticamente para escorar a barragem, mas era tarde demais. À tarde, o muro de 72 pés cedeu, enviando 20 milhões de toneladas de água pelo vale do rio Little Conemaugh em direção a Johnstown, Pensilvânia, e ceifando a vida de 2.209 pessoas.

Detalhes: Johnstown, Pa.

Em uma visita recente, eu estava perto da varanda de Unger, olhando para um vale pastoral pontilhado de árvores e o Little Conemaugh serpenteando suavemente por ele. Uma linha férrea percorria o fundo do vale. Eu podia ver o restante da represa: duas ombreiras de terra com uma lacuna reveladora de 80 metros entre elas.

A fazenda de Unger é agora o local do Johnstown Flood National Memorial do National Park Service em South Fork, Pensilvânia, cerca de 22 quilômetros rio acima de Johnstown. A casa de Unger é a original, mas não está aberta ao público.

Sempre fui fascinado pelo Johnstown Flood, então fui ao memorial para aprender mais sobre ele. No centro de visitantes, li sobre suas causas: uma mega tempestade em que cerca de 10 centímetros de chuva caiu nas 24 horas que antecederam a tragédia fez com que a barragem de terra há muito negligenciada que retinha as águas do lago cedesse.

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As fotografias mostram pilhas de detritos, uma enorme árvore arrombada pela porta da frente de uma casa, vagões de carga jogados de um lado para o outro. Uma vitrine mostra um traje de luto vitoriano. O ponto focal é uma tela que conta a história de Victor Heiser, um jovem de 16 anos que sobreviveu à enchente. A voz de um Heiser de 92 anos toca nos alto-falantes, enquanto um modelo dele como um menino agarrado ao telhado do celeiro está pendurado no teto.

O guarda florestal Doug Bosley explicou que o lago era o local do South Fork Fishing and Hunting Club, uma associação privada exclusiva cujos membros incluíam nomes como Andrew Carnegie e Andrew Mellon. Os ricos e poderosos de Pittsburgh construíram casas luxuosas nas margens do lago, algumas das quais permanecem até hoje, tornando-se seu refúgio de verão privado para passeios de barco, pesca e piqueniques. Os membros do clube aparentemente não estavam interessados ​​em manter a barragem e na verdade a baixaram para que as carruagens pudessem cruzar a ombreira. As pessoas a jusante pagariam pelos prazeres dos ricos.

Quando a barragem foi rompida, de acordo com Bosley, a água esvaziou em cerca de 45 minutos. E nesse intervalo uma parede de água e detritos varreram tudo em seu caminho – galhos de árvores, vagões de carga, casas e corpos humanos. A força da água foi tão destrutiva que várias cidades em seu caminho foram arrasadas e as locomotivas foram lançadas como brinquedos de banho.

De pé na represa, olhando para o que já foi o leito do lago, usei minha imaginação para preencher o pequeno vale com mais de 70 pés de água. Ao tentar imaginar o momento da brecha, percebi que este era apenas o começo da história; 400 pés mais baixo e cerca de 14 milhas a jusante, Johnstown era o fim. Eu fui lá para obter uma imagem completa.

O Johnstown Flood Museum, na Washington Street, fica na antiga Biblioteca do Condado de Cambria, construída no local de um prédio de biblioteca anterior que a enchente destruiu. Andrew Carnegie doou os fundos para a nova biblioteca.

A enorme estrutura gótica francesa contém três andares de vitrines, fotografias e desenhos que retratam assustadoramente a enchente e suas consequências. As relíquias da inundação incluem uma cadeira, um jarro, chaves, um baú, um par de binóculos: os itens da vida cotidiana que foram varridos em 10 minutos terríveis. Uma fotografia mostra uma família atordoada na beira da estrada, outra pilhas de caixões, alguns dolorosamente minúsculos. Há até um frasco contendo água da enchente.

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De acordo com o docente voluntário Richard Hambright, a enchente de Johnstown foi o segundo maior desastre natural da história do país em termos de perda de vidas, sendo o maior o furacão Galveston de 1900. Hambright, um professor aposentado, levou um grupo de nós a uma -modelo tridimensional óptico do caminho da inundação, oferecendo uma visão panorâmica da paisagem e dos assentamentos ao longo do Little Conemaugh como eles existiam naquele dia.

A um sinal de Hambright, a vitrine se acendeu e a sequência da enchente começou. A água no lago, representada pela luz azul, começou a se mover, derramando-se no rio Little Conemaugh. Ficamos paralisados ​​enquanto a luz viajava rio abaixo. Painéis laterais descrevem o que está acontecendo, e o som da chuva, água corrente, avisos de telégrafo, apitos de trem e gritos das pessoas completam a experiência.

Hambright nos disse que a pior parte do desastre foi o incêndio que eclodiu na Stone Bridge, em Johnstown, quando um caminhão-tanque de querosene pegou fogo em meio aos destroços empilhados, prendendo os infelizes sobreviventes da enchente. Oitenta pessoas presas em arame farpado e destroços queimados até a morte, disse Hambright. O fogo queimou por três dias.

Um excelente filme exibido de hora em hora no museu explica a história do dilúvio em detalhes consideráveis. Ele relata muitas histórias paralelas: um maquinista de trem acelerando seu motor para trás, o apito do trem tocando, para alertar as pessoas da torrente que se aproxima; um trem parado nos trilhos enquanto os passageiros observam a onda se aproximando - alguns pularam para a segurança e escalaram as encostas, enquanto os que permaneceram a bordo se afogaram; e as horríveis mortes de fogo na Ponte de Pedra.

A reconstrução após o dilúvio foi um dos grandes triunfos do desastre de Johnstown. Clara Barton e a Cruz Vermelha Americana chegaram e ajudaram os sobreviventes por cinco meses. As doações chegaram de todo o país.

A Pittsburgh Relief Commission comprou casas pré-fabricadas para abrigar sobreviventes desabrigados. Cerca de 400 casas de Oklahoma, assim chamadas porque foram construídas para colonos que se dirigiam ao recém-inaugurado Território de Oklahoma, foram enviadas para Johnstown como abrigos temporários. Um exemplo sobrevivente fica ao lado do museu; você pode olhar através de uma divisória de vidro para a estrutura de quatro quadrados com seus móveis domésticos simples. Pense nisso como um trailer inicial da FEMA.

Eles eram habitações de emergência não adequadas aos invernos de Johnstown, disse Richard Burkert, presidente e executivo-chefe da Johnstown Area Heritage Association (JAHA). As pessoas ficavam neles um ano ou dois até que voltassem a se levantar.

Na realidade, levaria anos para a outrora próspera cidade siderúrgica de 30.000 habitantes se reerguer.

Antes de sair da cidade, fiz um passeio a pé seguindo um mapa JAHA que me levou à Igreja Metodista Unida na Franklin Street. Foi um dos poucos edifícios em Johnstown para sobreviver à inundação. Embora tenha sido severamente danificada, esta estrutura robusta resistiu à fúria do caudaloso rio Little Conemaugh, na verdade dividindo as águas e protegendo vários edifícios atrás dela da onda destrutiva.

Olhando para a igreja no crepúsculo que se aproximava, tive dificuldade em imaginar que, durante a enchente, a água onde eu estava seria mais de cinco vezes mais profunda do que minha altura, e que qualquer coisa poderia sobreviver a ela.

Mas a igreja ainda está lá – e Johnstown também.

Lee ensina jornalismo na Bucknell University.

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