Principal Viajar Por Milhões de caranguejos-ferradura desovam nas margens da Baía de Delaware a cada ano. Veja como vê-los.

Milhões de caranguejos-ferradura desovam nas margens da Baía de Delaware a cada ano. Veja como vê-los.

A época de acasalamento traz uma invasão de poedeiras e seus pretendentes.

Todos os anos, no final da primavera, os caranguejos-ferradura desembarcam nas praias da baía de Delaware para desovar (The Washington Post)

Uma versão anterior desta história afirmava que os caranguejos-ferradura de cabeça para baixo que permanecem na praia após o ritual de acasalamento estão mortos. Na verdade, os caranguejos ficam apenas encalhados e podem retornar à água se forem virados para cima. A história foi atualizada.

A água estava alta, mas não tão alta que não pudéssemos passar por baixo da ponte da Frederica Road com nada além de nossas cabeças abaixadas enquanto a maré recém-virada levava nossos caiaques em direção à Baía de Delaware.

Era uma maré de primavera no final da primavera. Éramos uma armada de 15 barcos. Estávamos aqui para ver o que acontece quando a lua cheia chama um de seus ouvintes mais antigos.

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Todo mês de maio e junho, milhões de caranguejos-ferradura do Atlântico chegam à costa leste para desovar. A invasão é mais dramática quando há lua cheia ou lua nova, criando as marés mais altas do mês. Quando acaba, a praia está repleta de conchas em forma de capacete de Limulus polyphemus e trilhões de seus ovos esverdeados.

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Enquanto esses animais desovam do Maine à Península de Yucatán, a Baía de Delaware é o centro da atividade. Exatamente por que não é certo, mas águas quentes e praias arenosas sem grandes ondas são parte do motivo. Alguns nadam e rastejam mais de 100 quilômetros – da plataforma continental na foz da baía – para chegar lá.

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Chegamos mais longe para vê-los.

Trinta de nós, de Nova York, Filadélfia, Baltimore e District, passamos três dias e duas noites no lado de Delaware da baía em uma viagem organizada pela Upstream Alliance, uma organização de educação ambiental com sede em Annapolis. Não é uma viagem que você pode duplicar exatamente (mais sobre isso depois), mas um destino que vale a pena chegar.

O grupo incluía várias pessoas de lugares a montante da baía, incluindo um legislador e um diretor do comitê de funcionários da Assembleia Geral da Pensilvânia, um funcionário do departamento de parques do condado de Camden, N.J., e um executivo da Fundação William Penn da Filadélfia. Eles estavam curiosos sobre a condição de um estuário alimentado por um rio outrora notoriamente poluído.

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Quão poluído o Rio Delaware costumava ser? Em 1943, o governador da Pensilvânia reclamou em voz alta que a Guarda Nacional de seu estado havia embarcado para a Europa de Nova York, não da Filadélfia. O motivo: a Marinha se recusou a enviar navios pelo Delaware por causa de seu efeito corrosivo nos cascos.

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Hoje, o rio Delaware não é o que costumava ser. O que deságua na baía de Delaware não é mais a irmãzinha fedorenta da baía de Chesapeake, que é cinco vezes maior e uma península ao sul.

É uma jóia escondida à vista de todos.

Pronto para a invasão

O rio Murderkill (aproximadamente, rio lamacento em holandês) nos levou para a baía através de um pântano em plena primavera.

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Em uma margem, as cabeças de sementes vazias de arroz selvagem ficavam acima do novo crescimento, enquanto na outra margem os topos emplumados dos juncos esvoaçavam. Onde a margem era mais alta, cresciam os cedros. Melros-de-asas-vermelhas exibiam seus remendos nos ombros, e um par de águias-pescadoras nos encurralaram enquanto deslizavam sobre nossas cabeças.

Logo, passamos por Bowers Beach (pop. 360) com tempo suficiente para trocar saudações com clientes em uma varanda de restaurante antes que a corrente nos levasse para a Baía de Delaware. Ao longe, meia dúzia de navios porta-contêineres seguiam para o norte, para Wilmington e Filadélfia.

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Desembarcamos em uma praia ao sul para almoçar. Quando terminamos, um barco de madeira surgiu da névoa distante. Don Baugh, nosso líder e presidente da Upstream Alliance, identificou-o como o Maggie S. Myers, construído em 1893 e a última escuna de ostras da Baía de Delaware. Estava voltando de um dia de pesca de concha. Mas com um casco sujo, uma vela preta enrolada e homens tatuados guardando equipamentos no convés, parecia um navio pirata voltando de um ataque.

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Depois de um tempo, partimos e seguimos para o sul. Nosso líder havia conseguido permissão para acamparmos em terras particulares a alguns quilômetros de distância.

Lá, depois de montar barracas, mesas e cadeiras dobráveis ​​sob o sol quente, alguns de nós fomos para a água para nadar. À medida que entramos, nossos pés esbarraram – ou foram esbarrados por – coisas duras e ásperas. Logo, ficou claro que no fundo havia uma força invasora de caranguejos-ferradura, à espreita.

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Uma má reputação

Houve muito tempo para conversar na longa noite antes que o poder de atração da lua trouxesse os caranguejos-ferradura para a praia. Grande parte da conversa foi sobre água.

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As pessoas da Filadélfia notaram que, embora a qualidade da água do rio Delaware e seus afluentes tenha melhorado muito, esse fato não chegou à consciência pública. Nadar em qualquer uma das águas da cidade era ilegal, exceto em eventos organizados, como triatlos. Baugh disse que foi abordado pela polícia enquanto andava de caiaque e disse que nem isso era permitido. As pessoas ainda estão dando as costas para a água, disse Maggie McCann Johns, oficial dos parques do condado de Camden.

A má reputação era compreensível. Algumas décadas atrás, o robalo e o sável não passavam por Wilmington porque os níveis de oxigênio na água eram muito baixos para a sobrevivência. Nos afluentes da parte superior da Baía de Delaware, as mortes de peixes de um milhão ou mais de menhaden ocorreram cerca de uma vez por verão.

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Não me lembro da última vez que isso aconteceu, disse Robin Tyler, ecologista aquático do Departamento de Recursos Naturais e Controle Ambiental de Delaware.

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Após o jantar, Tyler (que já se aposentou) fez uma breve palestra sobre a história da limpeza da baía. Ele disse que a Lei da Água Limpa de 1972 e as mudanças econômicas são as grandes razões pelas quais as coisas estão diferentes agora.

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O condado de Kent — no meio dos três condados de Delaware e onde estávamos acampando — costumava ter quatro estações de tratamento de esgoto e um número igual de enlatados e emissários de fábricas. Nenhum deles fez um bom trabalho na limpeza de seus efluentes.

Hoje, há apenas uma descarga pontual em todo o condado – uma estação de tratamento de esgoto nos arredores de Milford alimentada por 500 milhas de tubos e 85 estações de bombeamento. A água que descarrega é mais limpa do que muitos dos córregos de Delaware.

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Embora ouçamos muito sobre a degradação ambiental, eu diria que nos últimos 25 anos as coisas melhoraram nessas águas, disse Tyler.

A dança do acasalamento

Quando a palestra terminou, a lua havia aparecido — um disco pálido no horizonte, depois um orbe brilhante em plena exibição geográfica. Sentamos ao redor de uma fogueira até a maré alta, e então vagamos pela praia para ver o que estava acontecendo.

Encontramos uma visão estranha.

Em grupos separados por apenas alguns metros, os caranguejos-ferradura nadavam em terra, moendo nas águas rasas e escalando uns nos outros. As fêmeas da espécie são maiores que os machos, e os grupos de caranguejos geralmente se concentram em um indivíduo grande, presumivelmente uma fêmea. Verificamos alguns – você pode dizer o sexo facilmente examinando as patas dianteiras – mas em geral não perturbou as preliminares.

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Os machos podem segurar uma fêmea e montá-la até o local de desova na praia. Alguns conseguiram isso. Algumas fêmeas, no entanto, estavam voltando para águas mais profundas para sacudir suas tâmaras. Outros eram pretendentes principais em uma linha de conga.

De costas redondas e brilhantes, pareciam carrapatos gigantes, com os quais são parentes distantes. Aleatoriedade e confusão estavam na ordem da hora. Parecia um comportamento estranho para um animal que teve milhões de anos para aperfeiçoar sua dança de acasalamento.

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Infelizmente, o que eles tinham que esperar era decepcionante. Não há cópula real. Em vez disso, o acasalamento do caranguejo-ferradura é um onanismo glorificado. A fêmea cava uma pequena depressão na areia, deposita cerca de 200 ovos, e o macho nas costas libera espermatozoides sobre eles. Os machos satélites que ficam atrás têm sua chance. Na sociedade do caranguejo-ferradura, os também-rans têm a chance de procriar também.

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Este ritual de acasalamento acontece várias vezes por noite. Nós assistimos ao luar e à lanterna, tiramos fotos e fizemos um monte de piadas de mau gosto. Alguém disse que era uma pena que todos estivéssemos dormindo quando os caranguejos deitaram na praia às 3 da manhã e fumaram cigarros.

Na manhã seguinte, saí da barraca e dei uma caminhada. A areia estava cheia de depressões e marcas de apêndices e caudas cavadas. A orla era como um motel barato com uma cama desarrumada em cada quarto. O serviço de limpeza – a maré alta – não estaria lá por horas.

Encalhado na praia

Dizem que os caranguejos-ferradura são fósseis vivos, mas isso não é bem verdade.

Eles estão relacionados aos trilobitas, que viveram há 550 milhões de anos e existem como espécies distintas há pelo menos 450 milhões de anos. Mas eles não são inalterados. Um fóssil encontrado na Inglaterra do período Siluriano (425 milhões de anos atrás) revelou um animal com mais pernas do que seus descendentes modernos.

A utilidade do animal para os seres humanos também evoluiu.

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Da década de 1870 até a década de 1930, até 5 milhões de caranguejos-ferradura por ano foram coletados e moídos para fertilizantes e ração animal. Essa prática terminou na década de 1960. Mas na década de 1980 uma nova colheita começou quando eles foram capturados como isca para armadilhas de enguias e conchas.

Na década de 1990, os cientistas notaram um declínio no número de nós vermelhos, uma ave migratória que depende do reabastecimento dos ovos de caranguejo-ferradura da Baía de Delaware em seu voo da América do Sul para o Ártico. (Atualmente, cerca de 45.000 nós vermelhos param; eles podem dobrar seu peso em duas semanas.) Raciocinando que a colheita excessiva pode ser a responsável, o governo federal criou uma reserva na foz da Baía de Delaware, onde a colheita de caranguejo-ferradura é proibida. Isso foi seguido no início dos anos 2000 com um encurtamento da temporada e, em seguida, uma moratória de dois anos.

Atualmente, a cota de caranguejos-ferradura da costa atlântica é de cerca de 1,6 milhão de animais. (Somente machos podem ser capturados.) A cota da Baía de Delaware é de 500.000. Quanto da população é isso? É difícil saber, mas um projeto de marcação e recaptura em 2003 estimou que havia 20 milhões de caranguejos desovando na baía naquele mês de maio.

Um novo uso para eles surgiram na década de 1970, quando a Food and Drug Administration licenciou um teste médico que empregava sangue de caranguejo-ferradura como seu principal componente. O sangue coagula em contato com a endotoxina, um componente bioquímico de certas bactérias, incluindo muitas que causam doenças. O teste baseado em sangue é usado para detectar contaminação em drogas injetáveis ​​e em implantes cirúrgicos. As pessoas que recebem substituições de quadril podem incluir caranguejos-ferradura na lista de seres a quem agradecer.

Em todo o litoral, cerca de 600.000 caranguejos-ferradura são capturados, esfregados e sangrados a cada ano. Cerca de um quarto do sangue do animal é coletado. O procedimento mata cerca de 15% deles, e pode haver impactos subletais, como falhas na desova, disse Stewart Michels, da Divisão de Pesca e Vida Selvagem de Delaware.

A desova parecia ter sua própria mortalidade, a julgar pelas praias pelas quais remamos no dia seguinte. Muitos caranguejos-ferradura estavam deitados de cabeça para baixo, suas caudas de estilete (chamadas telsons) na vertical. Soube mais tarde que eles não estão mortos, apenas encalhados e dobrados em uma posição que protege suas guelras. (Virá-los ou carregá-los para a água, não pelas caudas, pode salvá-los). No entanto, de longe, eles lembraram túmulos de campo de batalha marcados por uma arma enfiada em sua baioneta.

Uma questão de acesso

Enquanto nos dirigíamos para o sul na costa oeste da baía, passamos por Big Stone Beach. Tem uma das poucas torres de controle de fogo da Segunda Guerra Mundial restantes na costa de Delaware. Seu objetivo era ajudar a direcionar o fogo de artilharia em navios inimigos. Apanhado no ângulo certo, este parecia um maxilar vertical de três dentes.

Logo depois, fomos para o mar para contornar um cais construído na foz do rio Mispillion para proteger uma praia de desova por trás dele. Um par de golfinhos passou por nós, também em direção ao sul.

Passamos a noite em uma propriedade particular dentro do Refúgio Nacional de Vida Selvagem de Prime Hook – outro trecho de praia disponível apenas para pessoas com conexões. À medida que caminhávamos até a água perto da meia-noite, os caranguejos-ferradura estavam em força mais uma vez. Mas havia menos perseguição e pouca montagem, e na verdade eles pareciam um pouco cansados.

Voltamos para o norte na manhã seguinte. Ao entrarmos no rio Mispillion para ir ao restaurante, encontramos um delta lamacento com centenas de caranguejos-ferradura acasalando em plena luz do dia. Eles estalaram e ressoaram contra os cascos dos barcos. A modéstia, ao que parece, não foi a chave para sobreviver 450 milhões de anos.

Não estou preocupado com o futuro deles. Cinquenta por cento da costa da baía de Delaware e 25 por cento da costa de Nova Jersey foram considerados ótimos ou adequados para desova em 2010 - uma quantidade inalterada desde 2002. (O furacão Sandy, no entanto, causou danos consideráveis ​​ao lado de Nova Jersey em 2012, reduzindo 30 por cento.) O que é problemático é o acesso público à costa da Baía de Delaware. Embora trechos significativos sejam de propriedade pública, não há lugar para as pessoas terem experiências primitivas de acampamento, como fizemos, sem fazer arranjos especiais.

Os caranguejos-ferradura podem desembarcar por um bom tempo. Por que não os primatas bípedes?

Brown é um escritor baseado em Baltimore. O site dele é aweewalk. com.

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Se tu vais

Embora grande parte da costa no lado de Delaware da Baía de Delaware seja de propriedade ou administrada pelos governos estaduais e municipais, não há locais para acampamentos primitivos. Locais para lançar caiaques podem ser encontrados no site do Departamento de Recursos Naturais e Controle Ambiental de Delaware ( dnrec.delaware.gov ). Pesquise em áreas de pesca em águas de maré e de acesso a barcos.

Mapas de áreas naturais estão no site em mapas e regulamentos de áreas de vida selvagem. O Centro Natural DuPont na foz do rio Mispillion está aberto de maio a agosto, de terça a domingo, das 10h às 16h.

D.B.