Principal Nacional ‘Não conseguia pensar neste caso sem pensar no meu filho’

‘Não conseguia pensar neste caso sem pensar no meu filho’

Lola Velazquez-Aguilu foi fundamental na construção do caso de acusação que ajudou a condenar Derek Chauvin pela morte de George Floyd. Agora ela está na disputa para ser a próxima advogada de Minnesota.

MINNEAPOLIS - Lola Velazquez-Aguilu, seu marido e dois filhos estavam viajando em férias com a família no verão passado quando um telefonema veio.

Era o procurador-geral de Minnesota, Keith Ellison, que acabara de assumir a acusação do estado dos ex-policiais acusados ​​de matar George Floyd. Ellison (D) queria que ela servisse como promotora especial no caso, mas ela estava relutante.

Velazquez-Aguilu, 41, um ex-promotor federal do escritório do procurador dos EUA em Minnesota, passou grande parte dos últimos anos preso em julgamentos extenuantes, longas horas que cobraram seu preço em casa. Seu filho ligou para ela chorando durante seu último grande caso, porque sentia muita falta da mãe.

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Para mim, o primeiro pensamento foi: não sei se posso fazer isso com minha família, disse ela.

Mas quando ela encerrou a ligação com Ellison, ela ouviu o mesmo filho chamá-la do banco de trás, onde ele estava silenciosamente ouvindo o discurso do procurador-geral através do Bluetooth do carro. O garoto de 11 anos sabia tudo sobre o Floyd pelas notícias e protestos que eclodiram nas Cidades Gêmeas após sua morte em maio de 2020.

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Mãe, você tem que fazer isso, ele disse a ela. Quando Velázquez-Aguilu começou a lembrá-lo de como a última tentativa havia sido difícil para ele, ele interrompeu. Mãe, eu sei, ele disse. Mas eu vou ficar bem.

Algo na voz de seu filho a fez pensar no vídeo viral que capturou Floyd clamando por sua própria mãe enquanto ele implorava por ar e, em última instância, por sua vida, com o joelho de um policial branco pressionado em seu pescoço até ele ficar mole.

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Velázquez-Aguilu, que é porto-riquenha, olhou para trás para o filho - já mais alto do que a maioria das crianças de sua idade, com sua pele morena e personalidade tímida. Ela sempre se preocupava com o que poderia acontecer se ele encontrasse um policial que confundisse seu constrangimento com outra coisa.

Apenas me deu um soco no estômago, Velázquez-Aguilu disse. E daquele momento em diante, de muitas maneiras, não conseguia pensar neste caso sem pensar no meu filho.

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Ela ligou de volta para Ellison e disse que se juntaria ao caso.

O ex-policial de Minneapolis Derek Chauvin foi condenado no mês passado a 22 anos e meio de prisão por assassinato na morte de Floyd. Três outros ex-policiais aguardam julgamento no caso. E, embora Velázquez-Aguilu nunca tenha posto os pés no tribunal, ela tem o crédito de ter desempenhado um papel fundamental no julgamento, incluindo encontrar uma testemunha especialista que foi crucial para o caso da promotoria: um pneumologista que estudou e escreveu sobre a mecânica da respiração.

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Agora, Velazquez-Aguilu é um dos três finalistas a ser o próximo advogado dos EUA por Minnesota, uma indicação que deve ser anunciada em breve. Se nomeada pela administração Biden e confirmada pelo Senado, ela seria a primeira hispânica a liderar o escritório do procurador dos EUA no estado e apenas a terceira mulher. Como advogada dos EUA, ela supervisionaria o processo federal de Chauvin e de outros policiais que também foram acusados ​​de violar os direitos civis de Floyd.

Apesar de não ter função pública, ela foi parte integrante do caso [Chauvin]. Quero dizer, integral, disse Neal Katyal, um ex-procurador-geral dos EUA que também está servindo como promotor especial no caso contra os ex-policiais. Ela pesou literalmente tudo. ... Ninguém conseguiu ver o que ela fez, mas foi o melhor desempenho de um advogado que eu já vi em minha vida.

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Como promotor federal, Velazquez-Aguilu se especializou em crimes do colarinho branco. Ela nunca havia se envolvido no processo contra um policial, mas trouxe para o caso uma perspectiva profundamente pessoal: sua mãe havia sido policial em Madison, Wisconsin, e foi a primeira policial latina no estado.

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Velazquez-Aguilu cresceu perto da polícia e viu sua mãe trabalhar na noite. Ela estava perfeitamente ciente dos perigos do trabalho e das decisões instantâneas que os policiais muitas vezes são forçados a tomar.

Mas ela também estava ciente do outro lado do policiamento. Seu falecido pai, um ativista da justiça social, foi espancado severamente pela polícia de Nova York quando tinha apenas 14 anos, perdendo um dedo. Quando ela era criança, ele disse a ela e ao irmão para sempre dizerem aos policiais que sua mãe era policial na esperança de dissipar quaisquer situações tensas. Velázquez-Aguilu havia dado recentemente ao filho um conselho semelhante. Diga imediatamente: ‘Minha avó é policial’.

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Por causa da minha mãe, sinto que tenho uma visão muito clara do que é certo e do que é errado, Velázquez-Aguilu disse. Meus pais falaram muito sobre justiça e o que ela significa. (…) E realmente sinto, de muitas maneiras, que esse tipo de acusação está a serviço da polícia. Não podemos deixar que alguém acredite que isso é o que o policiamento envolve.

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Velazquez-Aguilu, que trabalha como advogado interno para uma empresa de tecnologia médica, foi incumbido da tarefa de construir o caso médico da promotoria - um papel crucial, visto que a defesa de Chauvin acreditava que os problemas de saúde preexistentes de Floyd e o uso de drogas eram a melhor chance de seu cliente de uma absolvição.

A causalidade seria um problema. Sabíamos que precisávamos não apenas tentar mostrar o que matou George Floyd, mas também desmascarar coisas que certamente não o mataram, disse Ellison. E o que Lola fez foi excepcional em todos os sentidos.

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O caso resultante incluiu evidências de vídeo esmagadoras da dor e do sofrimento de Floyd, e depoimentos emocionantes de testemunhas que Velazquez-Aguilu ajudou a recrutar, incluindo Martin Tobin, um pneumologista da área de Chicago que apontou para um vídeo gráfico de câmera mostrando as tentativas desesperadas de Floyd para respirar e o exato momento em que ele morreu.

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Enquanto Ellison esperava que Velazquez-Aguilu pudesse servir como um dos advogados do tribunal durante o julgamento de Chauvin, suas responsabilidades na empresa de tecnologia médica a mantiveram nos bastidores. Ela passava suas horas de folga e fins de semana preparando o caso médico, muitas vezes dormindo apenas duas ou três horas por noite.

Ela assistiu aos vídeos gráficos da morte de Floyd repetidamente, procurando por momentos cruciais - as posições dos oficiais no corpo de Floyd; o que Floyd estava dizendo e o que os oficiais disseram a ele; o ponto em que a respiração de Floyd começa a desacelerar. Centenas de vezes, ela ouviu Floyd implorar por sua vida e o viu morrer.

Foi difícil, ela disse. Lembro-me de que no verão passado eu precisaria de uma pausa porque era traumatizante vigiá-lo indefinidamente.

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Mas não houve indulto. Em caminhadas pelo bairro de South Minneapolis, ela viu o rosto de Floyd em todos os lugares - em placas nos quintais dos vizinhos e na arte de rua exigindo justiça em sua morte. Ela se descobriu incapaz de dormir. Eu não poderia assistir e assistir e assistir e depois tentar ir para a cama, disse ela. Eu tive que colocar grades de proteção para mim.

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No entanto, essa análise meticulosa levou a revelações importantes que seriam prejudiciais à defesa de Chauvin, que alegou que o ex-oficial quase não colocou peso no corpo de Floyd. Um dia, Velázquez-Aguilu recebeu um telefonema de Joshua Larson, um promotor assistente do condado de Hennepin, que apontou para ela um vídeo revelado mostrando um ponto de vista diferente de Floyd e dos policiais.

Juntos, ela e Larson assistiram enquanto Chauvin parecia cavalgar para cima e para baixo no corpo de Floyd enquanto o homem negro se mexia no chão, lutando para respirar. Era como aqueles passeios de pônei no supermercado, disse ela.

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Foi naquele momento que percebemos que não era apenas o joelho esquerdo no pescoço, Velazquez-Aguilu disse. Na verdade, seus joelhos e todo o peso de seu corpo estavam em George Floyd.

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Enquanto assistia à filmagem, ela se pegou pensando em sua mãe, que muitas vezes levava ela e seu irmão para eventos de divulgação enquanto buscava se conectar com a comunidade que ela policiava.

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Eu estava com ela no supermercado, e às vezes as pessoas que ela prendeu vinham até ela e diziam: ‘Quero agradecer a você’ ou ‘Você realmente me ajudou naquela noite’, disse Velázquez-Aguilu. Pensei nela tantas vezes quando assisti ao vídeo, porque foi tão doloroso pensar sobre o que George Floyd teria vivido se um policial como minha mãe aparecesse.

Quando Rosa Aguilu, que acabou se tornando detetive da polícia de Madison antes de se aposentar depois de mais de 26 anos na força, soube que sua filha seria uma promotora especial no julgamento de Chauvin, ela sentiu orgulho, mas também preocupação. Ela sabia que seus ex-colegas provavelmente veriam a acusação como um ataque à profissão.

Senti que algumas pessoas diriam: 'Oh, como ela pôde fazer isso? A mãe dela era policial, _ disse Aguilu. Mas é exatamente por isso que eu senti que ela era a pessoa certa. ... Quando você tem alguém que sabe o que é um bom trabalho policial, isso vai nos beneficiar. Porque quando coisas assim acontecem, destrói muito e torna o trabalho muito difícil.

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Um dos maiores desafios que Velazquez-Aguilu enfrentou foi pegar provas médicas extremamente técnicas e torná-las acessíveis aos jurados. Ela ligou para seus primos, que são médicos, para pedir conselhos.

Se eu quiser encontrar um médico que possa afirmar que LeBron James não poderia ter sustentado isso, que tipo de médico é esse? ela perguntou a um primo, um médico intensivo.

Ele disse que ela precisava de um médico que estudasse a ciência da respiração. Uma empresa externa que ajudava os promotores a identificar testemunhas especializadas encontrou um livro que Tobin, pneumologista e médico intensivista da Universidade Loyola, havia escrito sobre a mecânica da respiração.

Era quase como se ele estivesse esperando que ligássemos, Velázquez-Aguilu disse. A primeira vez que falamos com ele, acho que todos nós pensamos, ‘Esse é o cara’.

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Velázquez-Aguilu elogiou Tobin, que testemunhou inúmeras vezes em casos civis, mas nunca em um julgamento criminal, por comunicar informações técnicas complicadas de uma forma que conectasse os jurados. Mas Ellison e outros membros da acusação creditam a ela por ajudar Tobin e as outras testemunhas médicas a tornar seu depoimento mais acessível.

Ela não apenas ajudou a preparar as testemunhas, disse Ellison, mas também escreveu longos esboços para os advogados que estavam no tribunal para seus exames diretos. Ela também liderou uma equipe que criou gráficos e tabelas explicando o testemunho.

Mas Velazquez-Aguilu não limitou seu escopo às evidências médicas. Os envolvidos dizem que ela ofereceu contribuições sobre praticamente todos os aspectos do caso - lembrando como ela prontamente pesava sobre a estratégia durante as videochamadas diárias da equipe, que incluía advogados e consultores de todo o país.

Enquanto as pessoas próximas ao caso foram limitadas no que poderiam revelar - citando os recursos esperados de Chauvin e o julgamento iminente dos outros policiais - Katyal disse que Velázquez-Aguilu, a quem ele nunca conheceu, era frequentemente o primeiro a comentar sobre os rascunhos de documentos que ele tinha escrito. Ela ofereceu um conselho tão bom que ele nunca preencheu uma petição sem primeiro obter sua opinião.

Eu trabalhei com muitos advogados realmente incríveis. Ela está realmente entre as melhores, disse Katyal. Ela presta atenção meticulosa aos detalhes. Ela é estratégica. E, acima de tudo, ela é incrivelmente equilibrada. E você procura isso, principalmente em um promotor, porque você tem muito poder.

E eu descobri repetidamente, ela tinha uma abordagem realmente sensata e pragmática do meio do caminho que eu realmente admirava, disse Katyal.

Velazquez-Aguilu se recusou a comentar sobre a busca por procuradores dos EUA. Seu nome apareceu pela primeira vez em março junto com dois outros finalistas, ex-colegas do escritório do procurador dos Estados Unidos: Andrew M. Luger, que ocupou o cargo principal de 2014 a 2017, e Surya Saxena, ex-advogada assistente que trabalhou com Velazquez-Aguilu em crimes de colarinho branco e outros casos.

O processo de escolha de um procurador dos EUA é geralmente envolto em sigilo, mas tem sido extraordinariamente público este ano, já que grupos externos pressionaram o governo Biden a cumprir promessas de melhorar a diversidade no sistema de justiça criminal do país como parte do cálculo racial de que veio em resposta à morte de Floyd.

Em março, o Congressional Hispanic Caucus enviou uma carta a Biden instando-o a escolher Velazquez-Aguilu, citando seu histórico como promotora federal, seu papel pro bono no caso Floyd e o fato de que ela seria a primeira latina a ocupar o cargo .

As comunidades hispânicas não são monolíticas e é importante para o CHC que candidatos hispânicos diversos e qualificados que entendam essas nuances sejam considerados para cargos de administração, escreveu o presidente do caucus Raul Ruiz (D-Calif.) Na carta.

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Mas aqueles que trabalharam com ela dizem que Velazquez-Aguilu é mais do que uma escolha de diversidade.

Ela é uma promotora excepcional e daria uma ótima advogada dos EUA, disse Ellison, que defendeu sua indicação.

Derek Chauvin culpado de assassinato e homicídio na morte de George Floyd

No dia do veredicto de Chauvin, Velázquez-Aguilu correu para o tribunal, uma das poucas vezes em que se encontrou pessoalmente com outros membros da equipe de acusação. Em uma entrevista coletiva, ela apoiou Ellison, que agradeceu por seu trabalho - uma das únicas vezes em que ela foi publicamente creditada por seu papel no julgamento.

Poucos dias depois, ela foi atingida por uma onda de tristeza, uma emoção que foi reprimida por meses enquanto ela trabalhava no caso. Ela sentiu angústia pela família Floyd, que lutou por justiça ao mesmo tempo em que suportou sua dor publicamente. Um veredicto de culpado, embora histórico, nunca substituiria Floyd.

Mas ela também sentia tristeza por Chauvin. Cada vez que o via, pensava: ‘Eu queria, para o seu bem, que você tivesse feito diferente’, disse ela.

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