Principal Nacional Centenas de sequóias gigantes podem ter sido mortas em incêndios na Califórnia, dizem funcionários do parque

Centenas de sequóias gigantes podem ter sido mortas em incêndios na Califórnia, dizem funcionários do parque

O cálculo de quais árvores merecem recursos extras se resume a diferentes fatores.

Depois de um ano em que as autoridades disseram que os incêndios florestais queimaram uma quantidade sem precedentes de sequóias, os infernos em chamas nos Parques Nacionais Sequoia e Kings Canyon estão mais uma vez ameaçando as árvores gigantes, ressaltando como a intensidade crescente dos incêndios florestais, juntamente com a seca e os efeitos das mudanças climáticas, não apenas começaram a cobrar seu tributo, mas também colocaram em risco a sobrevivência da espécie.

Tendo queimado quase 86.000 acres desde que foi causado por um raio em 9 de setembro, o incêndio do complexo KNP - formado pelos fogos da Colônia e do Paraíso - está destruindo o setor noroeste do Parque Nacional de Sequoia da Califórnia em Sierra Nevada, a única região onde essas árvores moram. O complexo está apenas 11 por cento contido.

Com as chamas ainda queimando as terras das sequóias, as autoridades dizem que ainda é muito cedo para determinar a extensão dos danos. Fotos de árvores gigantes envoltas em alumínio têm circulado desde que o fogo começou a ameaçar os bosques - mostrando o grande esforço que as autoridades fizeram para proteger algumas das maiores e mais antigas do mundo. No entanto, a mistura do comportamento de mudança rápida do fogo e a falta de acesso a certas áreas do parque levou as autoridades a priorizar a proteção de certas sequóias.

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Desde o início, o inferno invadiu pelo menos 15 bosques, disse Christy Brigham, chefe de gestão de recursos e ciência dos Parques Nacionais Sequoia e Kings Canyon. Dois deles - Redwood Mountain e Castle Creek - foram submetidos a incêndios de alta gravidade que podem rastejar sobre as copas das árvores e tem o potencial de incinerar e incendiar essas árvores antigas muito grandes, disse ela.

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A extensão dos danos a esses bosques permanece desconhecida. O bosque da Redwood Mountain abriga 5.509 sequóias com mais de um metro de diâmetro - representando cerca de 20 por cento da enorme população de árvores nos Parques Nacionais Sequoia e Kings Canyon. O bosque de Castle Creek possui 419 sequóias.

Ninguém deve presumir que todas aquelas árvores foram mortas, disse Brigham. Mas o medo está definitivamente lá fora. Não saberemos até que possamos fazer a avaliação, mas os incêndios foram graves o suficiente para possivelmente impactar centenas de árvores.

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Ao sul deste incêndio, o Fogo do Vento queimou quase 98.000 acres na Reserva Indígena do Rio Tule - perto da área do Monumento Nacional da Sequóia Gigante da Floresta Nacional da Sequóia - desde que também foi causado por raios em 9 de setembro.

Como o KNP Complex Fire ferozmente ao norte, o Windy Fire resultou na perda de dezenas de sequóias. Apesar do inferno estar 80 por cento contido, suas chamas ainda estão queimando em 11 bosques, disse Garrett Dickman, um botânico do Serviço Nacional de Parques no Parque Nacional de Yosemite.

Os efeitos do fogo são mistos. Enquanto alguns pomares se saíram bem, outros foram submetidos a incêndios de alta intensidade que podem resultar na morte das sequóias. Em Starvation Creek grove, o cenário é sombrio, disse Dickman.

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Em Starvation Creek, acho que a maioria dessas árvores vão morrer, disse ele. Pelo que eu poderia dizer daquele grupo, apenas quatro árvores sobreviveram.

As informações preliminares, acrescentou o botânico, cobram pelo menos 74 sequóias.

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A combinação do perigo de incêndio com o terreno frequentemente difícil de alcançar onde as árvores crescem torna uma avaliação difícil. No entanto, sua pesquisa inicial traz de volta memórias do Castle Fire do ano passado - um inferno chocante que destruiu 10 a 14 por cento das sequóias sem precedentes.

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Em comparação com o incêndio do ano passado, o Fogo do Vento queimou a metade de muitos aglomerados de árvores. As sequóias nesses bosques, disse Dickman, também são menores. No entanto, este ano, o inferno pode exceder a taxa de mortalidade do Castle Fire.

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Isso vai ser tão ruim quanto o pior do Castle Fire, disse ele. Foi até 74 por cento de mortalidade naquele incêndio. Starvation Creek poderia muito bem superar isso.

Desde o início dos dois incêndios florestais, os bombeiros tomaram medidas extraordinárias para proteger as sequóias - até mesmo montando uma força-tarefa especializada de mais de 50 funcionários do Serviço Nacional de Parques e bombeiros para proteger as árvores antigas.

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Árvores populares, consideradas monarcas por sua altura impressionante, eram envoltas em capas protetoras de alumínio. Os bombeiros também realizaram operações de queima - guiando metodicamente o fogo pelo bosque, removendo manchas de vegetação e criando áreas de contenção. Sistemas de irrigação foram instalados para resfriar as raízes da árvore. Alguns funcionários até escalaram o topo das sequóias para extinguir as chamas.

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O empreendimento teve algum sucesso, com árvores icônicas como o General Sherman - o maior do mundo em volume - General Grant e os Quatro Guardas, todos sobrevivendo às chamas.

Ainda assim, a perda de pelo menos uma árvore - mesmo que não tenha nome e seja menos conhecida - é de partir o coração, disse Savannah Boiano, diretora executiva da parceira sem fins lucrativos do parque, a Sequoia Parks Conservancy.

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Com o KNP Complex Fire em andamento, a organização sem fins lucrativos está coletando dinheiro para recuperação de árvores e restauração de acesso ao parque.

O cálculo sobre quais árvores merecem recursos extras se resume a diferentes fatores, disse Brigham. Funcionários do parque e cientistas fazem uma avaliação de risco antes do início da temporada de incêndios florestais. Uma vez que um incêndio acende, a acessibilidade do bosque, o movimento do inferno e sua potência são levados em consideração para determinar quais ações tomar.

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Com sua idade avançada e aparência distinta, a natureza emblemática do General Sherman e outras árvores nomeadas lhes concede uma camada adicional de proteção, mesmo se sua área estiver sob um risco baixo de incêndio de alta gravidade.

Nós as chamamos de árvores de interesses especiais e começamos a cuidar especialmente dessas árvores nos anos 90 porque são muito importantes, disse o chefe de gestão de recursos e ciência.

Durante séculos, as sequóias estiveram enredadas na cultura do país. Eles carregam os nomes de figuras históricas nacionais e têm atraído turistas em todos os lugares para se maravilhar com as árvores que são capazes de fazer as pessoas parecerem anãs.

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Com sua casca grossa, as sequóias são naturalmente construídas para resistir ao fogo. Eles também precisam de calor para queimar plantas concorrentes e secar os cones até que possam liberar suas sementes. Na verdade, temporadas de incêndios são frequentemente seguidas por um grande número de mudas, disse Dickman.

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Mas mesmo que as sequóias precisem de chamas para sobreviver e se reproduzir, os problemas surgem quando grandes incêndios não controlados atingem as copas das sequóias, o que torna mais difícil para as árvores se recuperarem e continuarem crescendo. A alarmante frequência de infernos que são maiores, mais quentes e mais rápidos está colocando a espécie em perigo - especialmente quando é agravada por uma seca.

Temos constantemente afirmado que as sequóias são uma espécie adaptada ao fogo - e são - mas há apenas limites para o que podem lidar, disse o botânico.

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Embora as perspectivas pareçam sombrias, Dickman ainda tem esperança - afinal, as pessoas se reúnem atrás das árvores há anos, disse ele.

Este pode ser o maior desafio, mas acredito que as pessoas vão aceitar esse desafio, disse ele. Eles o fizeram no passado e o farão novamente. Mas não podemos apenas pensar neles quando os incêndios estão queimando.

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