Principal Nacional Os peixes-boi da Flórida estão morrendo em taxas alarmantes: 'Nunca vimos nada assim antes'

Os peixes-boi da Flórida estão morrendo em taxas alarmantes: 'Nunca vimos nada assim antes'

A morte atual do peixe-boi pode chegar a 1.000 até o final do ano, dizem os especialistas, ameaçando reverter a frágil recuperação que a espécie fez nas últimas décadas.

Os pesquisadores da vida selvagem identificaram a tendência pela primeira vez quando o clima de inverno se fixou no final do ano passado. Os peixes-boi da Flórida - os pacíficos e pesados ​​mamíferos marinhos icônicos do Estado do Sol - estavam morrendo em números alarmantes. Muitos ficaram emaciados, indicando que morreram de fome.

Não demorou muito para identificar uma causa provável. A comunidade de conservacionistas do peixe-boi da Flórida advertiu durante anos que a poluição da água sufoca a grama marinha que constitui a maior parte da dieta do peixe-boi. O problema agora era tão grave que as pastagens subaquáticas em um ponto quente do peixe-boi foram quase completamente destruídas.

Uma atualização na semana passada de oficiais estaduais de vida selvagem capturou o magnitude total da devastação : Pelo menos 761 peixes-boi da Flórida - mais de 10 por cento da população estimada de peixes-boi - morreram até agora este ano, já ultrapassando o total de mortes de peixes-boi gravado em 2020. A morte atual do peixe-boi pode chegar a 1.000 até o final do ano, dizem os especialistas, ultrapassando a recente alta de 824 mortes em 2018 e ameaçando interromper a frágil recuperação que a espécie fez.

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Nunca vimos nada parecido antes, disse Jaclyn Lopez, diretora do Centro de Diversidade Biológica sem fins lucrativos da Flórida, que trabalha para proteger espécies ameaçadas de extinção. Acho que é justo chamar de crise. Não é uma hipérbole quando você vê centenas de peixes-boi morrendo assim.

Funcionários declarado as mortes um evento de mortalidade incomum, que o governo federal define como uma morte significativa de qualquer mamífero marinho que exige uma resposta imediata. Os cientistas dizem que as reduções relacionadas à pandemia na atividade de monitoramento podem ter impedido os pesquisadores de perceber o problema mais cedo.

Os comissários estaduais da vida selvagem e grupos privados estão considerando um conjunto de soluções potenciais que vão desde o replantio da vegetação até o recolhimento em massa de criaturas doentes e sua reabilitação. Mas a destruição gradual do habitat dos peixes-boi, combinada com a ameaça de longo prazo da mudança climática, significa que não há panacéia.

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Se não for controlada, a precipitação radioativa certamente se estenderá além da população de peixes-boi, dizem os especialistas. Os peixes-boi são frequentemente chamados de espécie sentinela , o que significa que sua saúde serve como um indicador para o bem-estar de outras espécies da flora e fauna do estado. O pastejo do peixe-boi torna os leitos de ervas marinhas mais produtivos, o que, por sua vez, atrai uma maior diversidade de organismos para seus habitats. Se seu número diminuir, outras populações de plantas e animais também sofrerão.

Eles são como os jardineiros do ecossistema aquático, disse Patrick Rose, biólogo e diretor executivo do Save the Manatee Club da Flórida. E eles são tão indefesos.

Até recentemente, o peixe-boi das Índias Ocidentais encontrado na costa leste representava uma história de sucesso ecológico. Eles enfrentaram a extinção na década de 1970, quando apenas algumas centenas permaneceram. Mas décadas de esforços intensivos de conservação os ajudaram a se recuperar para mais de 7.000.

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Citando os números cada vez melhores, a administração Trump em 2017 rebaixou as espécies de ameaçadas para ameaçadas de acordo com a Lei de Espécies Ameaçadas. A mudança foi condenada por conservacionistas e algumas autoridades da Flórida, que disseram que o Departamento do Interior ignorou ameaças em andamento, como perda de habitat e aumento de ferimentos em barcos. Eles dizem que a morte deste ano quase confirma seus temores de que a reclassificação foi prematura.

A degradação da qualidade da água surgiu como uma das principais preocupações muito antes de as mortes dos peixes-boi atingirem seus níveis atuais.

Escoamento da agricultura, sprays de pesticidas, tratamento de esgoto, sistemas sépticos com vazamentos e outras fontes humanas causam um excesso de micronutrientes como nitrogênio e fósforo para se acumular na água. Formam-se enormes florescências de algas. Eventualmente, eles crescem tanto que esgotam o oxigênio da água e bloqueiam a luz do sol de que a grama marinha precisa para se desenvolver. O que sobrou são terrenos baldios sombrios com pouco para os peixes-boi comerem.

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Ano depois de ano trouxe avisos terríveis , mas nenhuma medida de proteção conseguiu reverter o recente tendência de alta em mortes de peixes-boi.

Especialistas disseram que não havia uma explicação fácil para o motivo do aumento dramático da mortalidade do peixe-boi este ano. Em vez disso, eles disseram, parece ser um acúmulo de males ambientais, com a diminuição da oferta de ervas marinhas desempenhando um papel importante, além de outros fatores como batidas de barco e estresse causado pelo frio.

Acho que este é um ponto de uma longa trajetória linear, disse Lopez, do Centro de Diversidade Biológica.

A situação é particularmente terrível no Indian River Lagoon, uma hidrovia de 150 milhas ao longo da costa atlântica da Flórida que se classifica entre os mais biodiverso estuários do país. Os pesquisadores estimam que mais de um quarto da população de peixes-boi se concentra lá durante os meses frios, muitos atraídos pela descarga de água quente de uma usina de energia em Titusville, Flórida.

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Os peixes-boi não toleram água abaixo de 68 graus, então, quando chegam, tendem a ficar até que o oceano aqueça novamente - mesmo se houver falta de comida. Nos anos anteriores, a região era coberta por dezenas de milhares de hectares de ervas marinhas, tornando-a um lugar ideal para passar o inverno, disse Rose, do Save the Manatee Club. Vastas extensões dessa vegetação desapareceram desde 2011, quando proliferação prolongada de algas começou a sufocar o estuário, de acordo com os reguladores estaduais de água .

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Antes, eles podiam se alimentar e se manter aquecidos na água da usina, disse Rose. Mas eles continuaram perdendo mais e mais grama marinha.

Flórida Central também experimentou um excepcionalmente frio inverno este ano. Isso, somado à falta de comida, criou condições terríveis para os animais, disse Rose. Eles entraram neste inverno já desnutridos, disse ele. Eles não tinham recursos para sair e se alimentar daqueles dias mais quentes. Isso resultou em uma fome mais massiva.

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Os pesquisadores podem ter notado o estado avançado de desnutrição do peixe-boi antes, se o trabalho de conservação não tivesse sido prejudicado pela pandemia do coronavírus, de acordo com Rose. Funcionários da vida selvagem e grupos de conservação gastam menos tempo monitorando e marcando os animais, disse ele.

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Muito desse trabalho não aconteceu, disse Rose. O fato de que tinha ficado tão ruim não foi detectado.

Mas o trabalho está retomando. O Manatee Rescue and Rehabilitation Partnership - uma cooperativa que inclui o Save the Manatee Club, zoológicos estaduais e órgãos reguladores da vida selvagem - ajudou a cuidar de vários peixes-boi de volta à saúde este ano. Em maio, um homem que chegou a mais de 200 libras abaixo do peso foi liberado em Salt Springs, no centro da Flórida.

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A Comissão de Conservação de Peixes e Vida Selvagem da Flórida afirma que resgatou 90 peixes-boi até agora este ano, quase superando o número de resgatados em cada um dos dois anos anteriores. A agência, que conduz a maioria das avaliações de saúde dos peixes boi junto com grupos privados, diz que está trabalhando com autoridades federais para determinar o que causou o evento incomum de mortalidade e está explorando possíveis respostas, como reconstrução de habitat.

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As condições ambientais em porções da Lagoa do Rio Indiano continuam sendo uma preocupação. Informações preliminares indicam que a redução na disponibilidade de alimentos, ervas marinhas, é o principal fator neste evento, disse a agência em um demonstração no final do mês passado. Continuaremos com uma investigação abrangente e compartilharemos as informações assim que estiverem disponíveis.

Os conservacionistas também estão descobrindo maneiras de evitar outra catástrofe de clima frio nos próximos meses. Replante e filtração de nutrientes projetos estão em andamento. Rose e outros defensores dizem que também estão pedindo ao Corpo de Engenheiros do Exército dos EUA que pare temporariamente de usar sprays para remover o acúmulo de plantas que restringe o acesso do barco para que os peixes-boi possam ter uma fonte alternativa de alimento.

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Outra possibilidade envolve encontrar um local seguro para a convalescença de um grande número de peixes-boi doentes ou feridos. Um comitê de resgate de peixes-boi se reunirá nas próximas semanas para avaliar se uma antiga incubadora de peixes ou outros locais poderiam resolver o problema, abrigando 100 ou mais peixes-boi durante o inverno.

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Reunir os gentis gigantes seria um grande empreendimento - prendê-los e transportá-los apresenta perigos tanto para os peixes-boi quanto para os humanos. Mas todas as opções precisam estar sobre a mesa, disse Rose.

O próximo inverno realmente deve ser bem diferente. Precisamos cuidar disso, disse Rose. Eles dependem de nós.

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