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Descobrindo o passado imperial da Coreia

O passado imperial da Coréia trazido à vida por um príncipe da última família governante.

Meu marido e eu passamos uma semana visitando Seul , subindo aos andares superiores dos arranha-céus para contemplar o mar de luzes piscantes da cidade. Mas agora era hora de embarcar em um ônibus e viajar para uma vila remota para aprender sobre um tempo antes do neon. Uma época em que havia apenas uma Coreia, governada por uma dinastia imperial.

Tínhamos um encontro marcado em Jeonju, uma pequena cidade cerca de três horas ao sul da capital. Um encontro com um príncipe, descendente da Dinastia Joseon, a última e mais antiga família real da península coreana.

Eu tinha ouvido falar de Yi Seok, o príncipe perdido que lutou para abrir caminho em um mundo pós-imperial, em um jantar durante uma estadia de seis meses na Coreia do Sul. Quando meu marido veio nos visitar, estávamos com fome de ver uma parte da Coreia que não fosse moderna, rápida ou coberta de concreto sujo. Então partimos para conhecer o príncipe e ter um vislumbre de como era a Coréia antes de se tornar uma potência contemporânea.

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Em um país rico do tamanho de Indiana, a viagem de ônibus até Jeonju, o lar ancestral dos governantes de Joseon, era fácil e confortável: algumas horas em estradas rápidas e bem pavimentadas, com parada para café e doces em forma de nozes recheados com pasta de feijão.

Passamos por montanhas verdes e quilômetros de terras agrícolas antes de chegarmos a Jeonju, onde pegamos um táxi para nosso destino final: uma vila restaurada de casas caiadas de branco com telhados escuros de cerâmica. Museus semelhantes cheios de casas tradicionais, conhecidas como hanoks, existem em todo o país. Mas Jeonju tem um dos maiores e mais bem preservados.

Fomos até o apartamento de Yi Seok, que faz parte de uma pousada perto da orla da vila. O príncipe estava atrasado, visitando sua namorada em outra cidade, então nos registramos em um quarto do outro lado do pátio. Estávamos nervosos em ficar lá em uma noite de inverno - as janelas e portas são feitas de papel! — mas o gerente prometeu que dormiríamos como reis em cobertores de seda acolchoados em um piso aquecido.

O príncipe chegou depois de escurecer em uma minivan prateada e nos convidou para sua sala de estar, onde nos sentamos de pernas cruzadas ao redor de um bule de chá reluzente. Ainda bonito aos 70 anos, ele usava uma jaqueta de seda acolchoada em uma cor suave, uma versão moderna das roupas coreanas antigas. Retratos de seu avô, o imperador Gojong, e seu tio, (o último) imperador Sunjong, estavam pendurados na parede acima de nós.

Toda noite eu sonho com os dias do palácio, Yi Seok começou, em um inglês às vezes hesitante. Nós nos inclinamos. Isso é o que viemos ouvir – a história de um filho afortunado nascido tarde demais.

A história de vida de Yi Seok é mais conhecida por seu ponto baixo e seu renascimento: após décadas de luta, incluindo imigrar ilegalmente para os Estados Unidos, ele retornou à Coréia apenas para se tornar um sem-teto. Em 2004, um repórter coreano o encontrou dormindo em um balneário em Seul e escreveu sobre sua situação. A cidade de Jeonju, buscando promover o turismo como berço do fundador da dinastia Joseon, deu a ele uma casa e um novo emprego como porta-voz do passado.

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Hoje ele dá passeios em Jeonju e fala sobre a história real em universidades de todo o país. Ele é convidado a acenar para multidões em festivais e cortes de fitas e chutar a primeira bola em jogos de futebol.

Nascido em 1941, muito depois de sua família ter perdido o poder, mas antes de ser expulso de suas casas reais, Yi Seok passou seus primeiros anos no Palácio Sadong, em Seul. Sua mãe era uma das 10 esposas do príncipe Uiwha, e Yi tinha mais de 20 irmãos. Lembrou-se de ir à escola escoltado por aias e seguir um rígido código de comportamento principesco: Correr era indigno; fazer barulho no jantar era proibido.

A dinastia Joseon chegou ao poder em 1392, quando o general militar Yi Song-gye derrubou o rei Koryo, encerrando mais de quatro séculos de governo de uma dinastia que havia sido enfraquecida pelas invasões mongóis. Ele mudou a capital para Seul de Kaesong, que fica a cerca de 80 quilômetros ao norte. Yi e os 26 monarcas que se seguiram supervisionaram a criação de um alfabeto coreano único, a plena floração da cultura confucionista e uma política externa isolacionista que deu à Coreia o apelido de Reino Eremita.

O reinado de cinco séculos dos Yis chegou ao fim em 1910, quando o Japão colonizou a Coreia. Após a Segunda Guerra Mundial, a expulsão dos japoneses e a divisão do país, a Coreia do Norte seguiu um tipo diferente de dinastia familiar. Mas na República da Coreia, os líderes hoje em dia são eleitos e a vida cotidiana tem cada vez menos a ver com as raízes reais do país.

Como disse o príncipe, povo coreano, eles não se importam com a família real. Eles só se preocupam com a democracia.

Quando Yi terminou a faculdade, sua família tinha poucos bens restantes. Ele encontrou um emprego cantando em bares de hotéis e em bases militares. Embora sua nova carreira tenha envergonhado alguns parentes, o príncipe cantor tornou-se popular. Uma balada que ele escreveu, Nest of Doves, tornou-se a favorita do casamento. Lá na sala, ele começou outra música que gostava de cantar, de West Side Story. Esta noite, esta noite, há apenas você esta noite, ele cantarolou.

Yi foi para o Vietnã durante a guerra, entretendo as tropas americanas e levando um tiro no ombro dos vietcongues. Ele deixou a Coreia novamente em 1979, quando a família real foi oficialmente despejada dos palácios durante um golpe militar após o assassinato do presidente Park Chung Hee.

Ele foi para os Estados Unidos com visto de turista e ficou, limpando piscinas e trabalhando como segurança em Los Angeles. Pagando uma mulher coreana americana para se casar com ele em Las Vegas, ele solicitou um green card.

Quando sua tia morreu em 1989, ele voltou para a Coréia para o funeral, mas não houve volta para casa. Até então, o Palácio Changdeok em Seul, a última residência real, tornou-se um destino turístico. Algumas noites ele pulava o muro e dormia no chão de um dos prédios, disse ele.

Ele nos disse que havia tentado nove vezes cometer suicídio. Após a publicação da história do jornal sobre ele, os funcionários de Jeonju o encontraram e ofereceram a ele um novo começo. Agora Yi mora lá em meio período, enquanto mantém um apartamento em Seul e viaja pelo país para falar sobre o passado de sua família.

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Temos uma bela história. Não devemos esquecer, disse ele, exalando a confiança de um homem que finalmente encontrou o trabalho de sua vida.

Depois de nossa visita com o príncipe, meu marido e eu saímos para jantar para experimentar um pouco do makkoli local, um vinho de arroz servido em uma chaleira dourada junto com acompanhamentos suficientes de legumes em conserva, carne e guisado de kimchi para forjar uma refeição. De volta ao hotel, o piso aquecido havia tostado todo o quarto, e dormimos confortavelmente – como prometido – em nossa cama macia no chão.

Quando acordamos, a neve brilhava nos telhados e passeamos pela vila de Jeonju, que é um monumento à arquitetura e comida tradicionais, bem como à família real. Percorremos estradas estreitas passando por pequenas construções de madeira marcadas com placas em Hanja elegantemente esculpidas, caracteres chineses que antecedem o alfabeto da Coreia.

Visitamos galerias de arte, casas de chá e lojas de vinho e provamos o bibimbap, um prato coreano favorito de arroz misto, legumes e carne bovina, famoso nesta região agrícola. Mais tarde, conhecemos um casal local e compartilhamos hanjeongsik, um banquete de pequenos pratos elaborados, incluindo peixe defumado, carne grelhada, macarrão de vidro e sopa de soja.

Antes de partirmos na noite do segundo dia, visitamos uma galeria de retratos que mostrava reis Joseon com longas barbas ralas e cocares ornamentados. E subimos uma colina acima da aldeia, seguindo um caminho que o príncipe disse que gosta de percorrer de manhã, para homenagear seus ancestrais em um pavilhão ricamente pintado onde Yi Seong-gye uma vez celebrou uma vitória militar contra os japoneses, antes de assumir o seu país.

De volta a Seul, continuamos a traçar as raízes reais do príncipe. Visitamos o Palácio Gyeongbuk, o palácio da Felicidade Brilhante. Foi a primeira residência real construída na nova capital, e ainda comanda alguns dos melhores imóveis da cidade, entre a Casa Azul do presidente e a prefeitura. No Museu Nacional do Folclore, que compartilha o amplo complexo, encontramos um guia turístico falante de inglês que nos acompanhou por 2.000 anos de história real.

Mais quatro palácios permanecem no coração da cidade velha. O Palácio de Changdeok é o mais bem preservado: quase um terço dos edifícios originais foram restaurados, e o jardim ao lado do palácio se enche de flores a cada primavera. Visitamos o santuário de Jongmyo, onde estão preservadas tabuletas comemorativas de antigos reis e rainhas, e caminhamos por Insadong, o bairro onde Yi Seok cresceu, que agora está repleto de casas de chá e lojas de cerâmica.

Outros vislumbres das origens imperiais de Seul foram fáceis de encontrar durante as compras. Os portões em forma de pagode da cidade murada original são cercados por mercados movimentados. Dongdaemun, o portão leste construído pelo primeiro rei Joseon no século 14, ainda está de pé, perto de uma concentração de shoppings decorados com neon e mercados noturnos ao ar livre. O portão de Namdaemun está em reforma, mas o mercado atacadista centenário nas proximidades é um bom lugar para negociar lembranças. Encontramos resquícios do próprio muro em uma caminhada por uma das montanhas atrás da Casa Azul, parte de uma rede de trilhas arborizadas que circundam a cidade.

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Também encontramos muitos lugares para nos perdermos – como o príncipe tinha – em uma Seul mais moderna, em um bar de jazz escuro em Itaewon, perto da base militar dos EUA, ou em um dos balneários onipresentes da cidade, onde fomos tomar banho e um esfoliante, mas optou por não ficar a noite toda.

O príncipe nos disse que se sente feliz e livre em sua casa doada em Jeonju, mas está de olho em Seul. Ele quer trazer uma monarquia simbólica de volta à Coreia e voltar a morar em um palácio, mesmo que seja apenas para atrair turistas, disse ele.

Mas para nós, a viagem de Seul para o começo mais humilde de sua família foi a melhor parte da viagem.

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Michael Alison ChandlerMichael Alison Chandler escreveu sobre famílias e questões de gênero para o The Washington Post. Ela deixou o The Post em abril de 2018. Nos últimos anos, ela também cobriu educação. Seguir